Lucid Motors s’apprête à entrer en bourse grâce à l’argent saoudien et à la manie de la société écran à chèques en blanc

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Lucid Motors était proche de la mort et avait désespérément besoin d’argent en 2018 lorsqu’il a reçu une bouée de sauvetage. Le sauveur était l’Arabie saoudite.

Le fonds souverain du royaume du désert a investi 1,3 milliard de dollars dans le démarrage de la voiture électrique. Lucid a retrouvé sa pleine santé.

Désormais, en 2021, le fonds saoudien et les fondateurs de Lucid sont sur le point de tirer profit du marché maniaque des sociétés écrans dites en blanc, également appelées SPAC. La société tirerait un montant d’argent important mais encore indéterminé pour financer ses opérations. Et les dirigeants et membres du conseil d’administration de Lucid – y compris le président Andrew Liveris, ancien PDG de Dow Chemical ayant des liens financiers profonds avec l’Arabie saoudite – auraient une chance de gagner un gros salaire.

Dans un marché haussier auquel le mot «mousseux» ne rend guère justice, un nombre croissant de sociétés privées cherchent à encaisser par l’intermédiaire de sociétés d’acquisition à vocation spéciale – les SPAC.

Les SPAC offrent un moyen plus rapide, plus facile et plus secret de faire entrer en bourse une entreprise privée par rapport à l’offre publique initiale conventionnelle, ou introduction en bourse. Grâce à une vente à une entité à chèque en blanc, une entreprise qui souhaite que ses actions soient négociées sur les marchés publics peut y arriver beaucoup plus rapidement – généralement plusieurs mois contre jusqu’à un an pour une introduction en bourse – avec beaucoup moins de divulgation de son fonctionnement interne et du rouge associé. ruban.

Autrefois considérés comme une alternative fragmentaire, sur les marchés à forte dynamique de 2020 à 2021, les SPAC sont devenus très populaires. L’année dernière, 73 milliards de dollars ont été levés dans des accords SPAC, contre 13 milliards de dollars en 2019, selon Goldman Sachs. Pour la première fois l’année dernière, le volume des transactions SPAC a dépassé celui des introductions en bourse traditionnelles, qui ne s’élevaient qu’à 67 milliards de dollars.

Les véhicules électriques et les entreprises apparentées sont à l’origine d’une grande partie de cette activité. La société de camions à pile à combustible Nikola, le constructeur de voitures électriques Fisker, la société de bus électriques Proterra, le constructeur de camions électriques Lordstown, la société de robots-taxis électriques Canoo et bien d’autres ont conclu ou annoncé des accords SPAC.

«Les entrepreneurs de VE ont compris qu’ils pouvaient surfer sur la vague de Tesla», a déclaré David Kirsch, professeur de commerce à l’Université du Maryland et co-auteur du livre récemment publié «Bubbles and Crashes». Il pense que c’est un phénomène qui a toutes les caractéristiques d’une bulle, la valorisation hallucinante de 800 milliards de dollars de Tesla stimulant l’imagination. La fabrication de véhicules électriques est une entreprise à forte intensité de capital, de sorte que les entreprises risquent de faire grève lorsque le marché offre ce qu’elles s’attendent à être le meilleur dollar.

Le phénomène SPAC a particulièrement inquiété Kirsch et beaucoup d’autres parce que les marchés sont maintenant poussés à la hausse en grande partie par des investisseurs non avertis.

«Lorsque vous combinez [SPACs] Avec l’investissement Robinhood, la gamification de la finance, la propriété fractionnée des actions et les investisseurs novices, il y a beaucoup d’opportunités pour un comportement opportuniste », a déclaré Kirsch.

Il parlait en général, mais les éléments de l’accord Lucid méritent d’être examinés de plus près. Rien n’indique que l’entreprise soit tout sauf la vraie affaire, avec sa voiture de luxe Lucid Air prête à sortir de la nouvelle usine de l’entreprise en Arizona dans les mois à venir. L’intérieur et l’extérieur élégants de la voiture et ses innovations en matière de propulsion électrique ont suscité une large approbation.

Pourtant, la transaction elle-même et les détails des relations financières et des objectifs stratégiques de ses propriétaires pourraient bien affecter les performances de l’entreprise.

Explication rapide: Une SPAC devient publique sans actifs mais avec un plan pour acquérir, à un moment donné, au moins une entreprise privée.

Dans un marché haussier, cet arrangement peut rapporter une aubaine pour les initiés. Que ce soit du côté de la SPAC ou du côté de l’entreprise privée, ils peuvent acheter des actions de la SPAC au prix typique de 10 $ l’action. Ces actions sont souvent accompagnées de warrants, qui sont des options futures sur les actions. Si les marchés publics augmentent l’action, ils en profitent. S’il dépasse le prix de l’action optionnelle, souvent fixé à 11,50 $, ils en profitent davantage. Plusieurs des anciens SPAC EV ont presque doublé de prix.

Les investisseurs particuliers savent peut-être que Lucid est une entreprise de voitures électriques à la mode, mais ne savent probablement pas grand-chose de la structure de l’accord SPAC en cours.

Liveris, par exemple, est non seulement président de Lucid, mais également partenaire opérationnel de Churchill Capital IV, la SPAC qui envisage d’acheter Lucid (symbole: CCIV). Cela fait de Liveris un joueur des deux côtés de l’affaire. Kirsch a déclaré qu’il était très inhabituel que des agents de la société acquise occupent un rôle opérationnel au sein de la SPAC.

Andrew Liveris, à gauche, et le président Trump échangent un stylo.

Andrew Liveris, à gauche, avec le président de l’époque, Trump. En tant que directeur général de Dow Chemical, Liveris a dirigé le groupe de travail de fabrication de Trump.

(Pablo Martinez Monsivais / Associated Press)

Le Times a demandé à parler à Liveris, mais Lucid a refusé et Churchill n’a pas répondu. Le mandat de Liveris chez Lucid a été gardé secret. Il figure sur la page du conseil d’administration du constructeur automobile, mais la société n’a jamais publié de communiqué de presse ni fait aucune autre annonce lorsqu’il est devenu président. Interrogé sur le moment où Liveris a rejoint Lucid, un porte-parole du constructeur automobile a déclaré par e-mail: “Malheureusement, je ne suis pas en mesure de partager cette information pour le moment.”

La Wayback Machine sur Internet Archive montre que Liveris a été mentionné pour la première fois sur le site Web de Lucid en novembre 2019. La société ne le dira pas, s’il a rejoint Lucid lorsque le fonds souverain a annoncé son investissement de 1,3 milliard de dollars dans Lucid. Deux semaines auparavant, Liveris avait été nommé conseiller spécial du fonds souverain saoudien, officiellement connu sous le nom de Public Investment Fund.

Lucid a attiré l’argent du fonds saoudien en un rien de temps. En octobre 2018, des agents du gouvernement saoudien ont assassiné le chroniqueur du Washington Post et critique de la famille royale Jamal Khashoggi, mettant au moins temporairement sur la glace de nombreux accords internationaux avec l’Arabie saoudite.

Les relations saoudiennes de Liveris sont profondes, tout comme celles de Michael Klein. Klein est le PDG de Churchill SPAC. C’est un conseiller de longue date de Liveris. Lorsque Liveris dirigeait Dow, Klein a dirigé la création d’une joint-venture entre Dow et Saudi Aramco, le géant pétrolier, pour construire une usine chimique gigantesque de 20 milliards de dollars dans la ville industrielle de Jubail en Arabie saoudite.

L’entreprise, nommée Sadara, est détenue à 65% par Aramco et à 35% par Dow. Cela s’est avéré être une débâcle financière.

Dow a pris une radiation de 1,75 milliard de dollars sur Sadara en 2019. Son rapport du troisième trimestre 2020 comprenait un «solde d’investissement négatif» de 103 millions de dollars à Sadara.

Aramco a déclaré une valeur d’actif pour sa part de Sadara en 2018 de 11,6 milliards de dollars. En 2019, ce montant a été réduit à 4,4 milliards de dollars.

Le Fonds d’investissement public saoudien a aidé à financer l’accord de Sadara. C’est le même fonds qui a investi 1,3 milliard de dollars dans Lucid. Le responsable des investissements internationaux de ce fonds, Turqi Alnowaiser, est membre du conseil d’administration de Lucid. Lucid a déclaré qu’Alnowaiser n’était pas disponible pour commenter.

Les flux de trésorerie sont tellement stressés à Sadara que Dow a prêté 280 millions de dollars à Sadara au cours des neuf premiers mois de 2020 et s’attendait à ce que ce montant atteigne 400 millions de dollars d’ici la fin de l’année, a déclaré Dow dans son dernier rapport financier. Quel que soit l’argent que le fonds de richesse saoudien a perdu sur Sadara, il pourrait en récupérer une partie grâce au Lucid SPAC.

Pendant ce temps, Liveris siège désormais au conseil d’administration de Saudi Aramco. Il a quitté Dow en 2018 sous un nuage, après qu’un accord a été conclu avec la SEC, qui a accusé la société de ne pas avoir divulgué environ 3 millions de dollars d’avantages qu’elle offrait au PDG. Liveris a retourné plusieurs centaines de milliers de dollars à Dow, y compris le remboursement à l’entreprise de l’argent dépensé en vacances en famille.

«Son nom n’est pas de nature à inspirer la confiance que tout se passera de manière hunky-dory et casher», a déclaré Francine McKenna, experte en comptabilité et en audit et éditrice du Dig, une newsletter par abonnement.

Outre les rebondissements financiers, l’accord Sadara soulève des questions stratégiques pour les investisseurs potentiels de Lucid. Plus tôt ce mois-ci, Bloomberg a rapporté que Lucid était en pourparlers pour construire une usine automobile dans la ville de Djeddah sur la mer Rouge. Lucid a refusé de confirmer ou de nier le rapport.

L’Arabie saoudite a investi massivement dans des projets d’énergie alternative pour se préparer au déclin de l’industrie pétrolière alors que les véhicules électriques remplacent les voitures et les camions à moteur à combustion interne. Est-ce que cela a un sens stratégique de construire une usine Lucid en Arabie Saoudite, ou cela pourrait-il devenir un éléphant blanc comme Sadara?

Il n’y a pas de réponse claire pour le moment. Mais y répondre – ou même lui demander – repose sur des informations auxquelles les investisseurs particuliers de la SPAC ont rarement accès.



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